Thierry Juteau imparte un ciclo de conferencias sobre la corteza oceánica actual y la fósil (ofiolitas)

El especialista en fondos oceánicos descubrió las “fumarolas negras”, enormes yacimientos metálicos, en la cordillera del Pacífico

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Thierry Juteau

El prestigioso geólogo francés Thierry Juteau, Catedrático Emérito de la Universidad de Brest (Francia) imparte un ciclo de Conferencias en la Facultad de Ciencia y Tecnología de la UPV/EHU sobre “La corteza oceánica actual y fósil (ofiolitas)”. El profesor Juteau es especialista en fondos oceánicos antiguos, que ha recorrido durante años a bordo de submarinos y batiscafos, y participó en los años 70 en el descubrimiento de las célebres “fumarolas negras” situadas sobre la cordillera dorsal oceánica del Pacífico, un fenómeno que produce la acumulación de millones de toneladas de toneladas de minerales metálicos que constituyen los yacimientos metálicos del futuro.

A través del ciclo de conferencias, Juteau nos invita a hacer un viaje a las profundidades marinas, donde nacen los fondos oceánicos como consecuencia de las convulsiones de magma y sísmicas, que han dado lugar a cadenas de volcanes submarinos, fumarolas negras, yacimientos de metales submarinos y faunas hidrotermales, fenómenos que no se han podido observar hasta hace muy poco tiempo.

Juteau realizó su primera inmersión en una fumarola negra (black smokers) de la dorsal del Pacífico a 2.500 metros de profundidad a bordo del submarino Alvin. Juteau, junto a su colega americano Bill Normark fueron los primeros científicos en ver de cerca un grupo de chimeneas hidrotermales activas y en observar el increíble espectáculo de las fumarolas negras.

La dorsal oceánica mundial es una gigantesca cadena de volcanes submarinos que se extienden a lo largo de más de 60.000 kilómetros y cuyos relieves cubren una superficie comparable a la de los continentes. La parte más alta de la dorsal está formada por una doble cresta en medio de la cual aparece una profunda fosa, el rift axial. Dentro de este estrecho rift la inyección continua de magma basáltico construye poco a poco la corteza oceánica, provocando la expansión simétrica del fondo del océano.

El acceso al fondo del océano situado a varios kilómetros es un gran problema para los geólogos oceanógrafos. Es preciso levantar un mapa batimétrico de la zona a estudiar bajo los buques oceanográficos, mediante sonares. Los satélites altimétricos están ayudando mucho a conocer la batimetría de los fondos oceánicos poco accesibles, por ejemplo en las zonas árticas. También las cámaras submarinas ayudan a cartografiar en detalle zonas restringidas.

Otro problema es cómo recoger muestras de rocas que afloran en el fondo del océano. Las tecnologías empleadas en estos casos van desde dragas y extractores de testigos a buques perforadores, sumergibles y robots.

Thierry Juteau ha utilizados todas estas técnicas, a través del buque perforador americano Joides Resolution y el buque francés Nadir, con el submarino Nautile, capaz de sumergirse hasta 6.000 metros de profundidad.

El volcanismo submarino a gran profundidad muestra las coladas producidas por la presión de varios kilómetros de agua de mar. Thierry explica los mecanismos de formación de esas coladas submarinas. Hasta hoy, nadie ha sido testigo de una erupción a gran profundidad.

Otro proceso geológico que describe Juteau es la transformación del agua del mar, durante su itinerario por el interior de la corteza oceánica, en un fluido hidrotermal ácido a más de 400 grados centígrados, cargado de sulfuros ricos en metales. Este fluido hace irrupción en el fondo oceánico con caudales impresionantes y precipita en masa su carga de sulfuros, edificando las chimeneas de los black smokers (fumarolas negras). Con el tiempo esta actividad hidrotermal produce acumulación de millones de toneladas de toneladas de minerales metálicos que constituyen los yacimientos metálicos del futuro.

El ecosistema aglutinado alrededor de estos puntos calientes era totalmente desconocido hasta el final de la década de los 70. Desde el hallazgo de las fumarolas negras hasta hoy más de 400 especies nuevas han sido descubiertas. Praderas de gusanos gigantes viven dentro de tubos blancos, colonias de almejas y gasterópodos viven en simbiosis completa con bacterias anaeróbicas. Estos organismos, fijados en el fondo o sobre las chimeneas, sirven de alimento a centenares de especies sueltas como cangrejos, gambas, peces, pulpos.

El descubrimiento de estos ecosistemas profundos ha abierto de nuevo el fascinante problema de los Orígenes de la Vida: el entorno de las fumarolas negras constituye claramente un sitio natural favorable para la aparición de la vida, y el desarrollo de Archaebacterias, con un ARN muy primitivo, podría confirmar esta hipótesis.

El ciclo de conferencias de Thierry Juteau se prolongará desde el 25 de marzo hasta el 29 de abril, con las conferencias tituladas “La Ofiolita de Omán: una dorsal oceánica fósil completa en pleno desierto”, “El sistema hidrotermal fósil de la ofiolita de Omán”, “Ofiolitas SSZ (Supra Subduction Zone) versus ofiolitas MOR (Mid Ocean Ridge)” y “Últimos resultados del programa de sondeos ODP (Ocean Drilling Program) y IOPD (Integrated Ocean Drilling Program)”.

El ciclo está organizado por el Departamento de Mineralogía y Petrología de la Facultad de Ciencia y Tecnología de la UPV/EHU, y coordinado por el profesor Manu Carracedo.

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