Monogamia anfibia

Hay ranas que sacan adelante a sus crías lejos de las grandes masas de agua donde lo hacen la mayoría de los anfibios. Lo hacen porque en esas grandes masas de agua, -ríos, lagos, pantanos, estanques-, abundan los depredadores. De esa manera, alejándose de ellos aumentan la probabilidad de que las crías, -las larvas en este caso-, sobrevivan y alcancen la edad adulta.

El problema es que el medio terrestre impone condiciones muy severas a los anfibios cuando todavía no han experimentado la metamorfosis, ese proceso mediante el que se transforman en ranas o sapos adultos. Porque mientras son renacuajos necesitan vivir en el agua; no están dotados ni anatómica ni fisiológicamente para vivir sobre el suelo en el medio terrestre. Por eso, hay especies tropicales que se las arreglan para criar a sus renacuajos en pequeños volúmenes de agua de lluvia que queda recogida en el interior de las hojas de ciertas plantas (a estos  pequeños depósitos se les denomina phytotelmata).

Al parecer, esas condiciones tan especiales han propiciado que se desarrolle en esas ranas una modalidad de alimentación de la cría que consiste en proporcionarle un huevo que se ha producido con ese único objetivo. Es un huevo no fecundado y su única misión consiste en servir de alimento a la larva que se mantiene y cuida en el pequeño volumen de agua que queda recogido en las hojas. Es una modalidad muy especial, por lo intenso, de cuidado parental, pero seguramente tiene claras ventajas en un medio tan especial.

Se cree que el cuidado parental tiene una profunda influencia en los sistemas de apareamiento y se habían realizado predicciones teóricas de acuerdo con las cuales un intenso cuidado parental puede conducir a la configuración de parejas de reproductores monógamos.  Al parecer, cuando la crianza de la prole requiere un importante esfuerzo, resulta más ventajoso, en términos de éxito reproductor, dedicar el máximo esfuerzo a las crías de los dos miembros de la pareja que tratar de buscar oportunidades reproductivas fuera de la misma.

Se da la afortunada circunstancia de que en la selva amazónica peruana hay dos especies de ranas venenosas cuyo hábitat difiere en un pequeño, pero crucial detalle. Ranitomeya imitator utiliza pequeñísimos volúmenes de agua (24 ml) para albergar al renacuajo que crían y Ranitomeya variabilis los utiliza mayores (110 ml). Pues bien, resulta que la primera es monógama y la segunda no lo es. La monogamia, además, no sólo lo es de carácter social; también es monogamia biológica, tal y como se ha podido demostrar mediante los correspondientes análisis genéticos. Es, de hecho, la primera especia genéticamente monógama que se ha encontrado entre los anfibios.

Al utilizar volúmenes de agua tan pequeños, Ranitomeya imitator está obligada a cuidar al renacuajo, porque en ese volumen no hay recursos suficientes para que la larva obtenga lo suficiente por sí misma. Lo hace utilizando los huevos tróficos a los que me he referido antes. Y es tal el esfuerzo que ello comporta, que obliga a los dos miembros de la pareja a colaborar en la crianza. Ranitomeya varabilis, una vez ha quedado el renacuajo depositado en el volumen de agua, los padres prácticamente se desentienden de él. La madre lo hace completamente, mientras que el padre permanece cuidando el territorio.

Este descubrimiento es importante porque pone de manifiesto, con claridad, el modo en que las condiciones ambientales condicionan la adopción del sistema de emparejamiento en dos especies que, por lo demás, son muy similares.

Referencia: J.L.Brown et al (2010): “A key ecological trait drove the evolution of biparental care and monogamy in an amphibian”. The American Naturalist 175 (4): 436-446.

Nota: la foto está tomada de aquí.

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