Hojarasca y calidad de los ríos

El pasado 15 de Junio se ha publicado en la revista Science un trabajo  europeo sobre Ecología de los sistemas acuáticos, en el que han participado sólo 2 investigadores españoles, ambos del departamento de Biología Vegetal y Ecología, de la Facultad de Ciencia y Tecnología, de la UPV/EHU: los profesores y colegas Jesús Pozo y Arturo Elosegi.

El estudio está relacionado con el efecto que tiene sobre la salud de los ecosistemas acuáticos la cantidad de nutrientes existentes en tales ecosistemas, e incluye una propuesta para medir la calidad de un ecosistema en función del proceso de descomposición de la hojarasca.

En el trabajo, comparan el proceso de descomposición de la hojarasca entre ríos que  se diferencian por la cantidad de nutrientes que reciben. Es de destacar que una de las principales fuentes de aporte de nutrientes suele estar relacionada con aportaciones agrícolas y de aguas residuales, ambos considerados fuertes contaminantes.

La comparación se ha realizado entre 100 ríos europeos de Portugal, Francia, Suiza, Suecia, Rumanía, Gran Bretaña, Irlanda, Polonia y España, entre los que existen diferencias en la concentración de nutrientes del orden de 1.000 veces. Tanto por la cantidad de datos manejados, como por la diversidad de los mismos, los resultados obtenidos parecen robustos y aplicables a prácticamente todo el continente europeo (y a las islas británicas, ya que algunos de sus ríos han sido también incluidos en el trabajo).

En otoño e invierno del 2002, los investigadores colocaron en los ríos bolsas con dos tipos de hojarasca: cada bolsa contenía unos 5 gr de hojarasca seca de Alnus glutinosa, o aliso común (de descomposición rápida), o bien de Quercus robur L., o roble común (de descomposición lenta); para cada tipo de hojarasca, las bolsas podían tener 2 diferentes tipos de malla: unas bolsas presentaban una malla muy cerrada (para evitar la colonización de los invertebrados) y otras tenían una malla más abierta (justamente para lo contrario), a fin de poder comparar la descomposición mediada por microorganismos y la mediada por invertebrados.

En total, colocaron 2.400 bolsas de hojas en 100 arroyos, diez de los cuales están ubicados en el País Vasco y en Cantabria (en total, 6 repeticiones por malla, por tipo de hoja, por río y por región). Al final del ensayo se recuperaron 2.136 bolsas. En cada una de ellas se analizaron los invertebrados que se encontraban en las bolsas y posteriormente se congelaron; más adelante, el contenido de hojarasca de cada bolsa se sometió a procesos de desecación a 105º C y a 550ºC para calcular la masa seca. Se recopilaron datos sobre las prácticas agrícolas de la zona, concentraciones de fósforo reactivo soluble, nitrógeno inorgánico disuelto, temperaturas del agua cada 15 minutos, etc, para cada bolsa o zona en la que se depositó.

El equipo ha analizado la distribución (frecuencia y diversidad) de los invertebrados que participan en el proceso de descomposición de la hojarasca en cada punto de captura y bolsa, y ha normalizado los datos según el grado de descomposición, el lugar y tiempo de exposición, el tipo de hoja, la región, etc. Los resultados que han encontrado indican que si la cantidad de nutrientes aumenta mucho, entonces pueden aparecer tóxicos u otros contaminantes que provocan la desaparición de muchos invertebrados, lo cual afecta de forma negativa a la descomposición de la materia orgánica. Sin embargo, aumentos moderados de nutrientes, apenas tienen efecto sobre las comunidades pero sí sobre las tasas a las que funciona el proceso.

Los investigadores concluyen que la descomposición de la hojarasca es una de las vías fundamentales de entrada de energía a las redes alimentarias fluviales y que su estimación se podría utilizar para complementar la evaluación de la salud de los ecosistemas. Así, proponen que para tener una información completa sobre la calidad de los ecosistemas fluviales, a los parámetros que se venían utilizando hasta ahora, como los análisis estructurales, la química del agua, la hidrogeomorfología y las medidas de diversidad biológica de cada río o arroyo, se deberían añadir estimaciones sobre medidas funcionales, como la tasa de descomposición de la hojarasca, el metabolismo del sistema, o la retención de nutrientes.

NOTA: esta entrada ha sido supervisada por Arturo y Jesús, a los que agradezco sus aportaciones. Aprovecho además para felicitarles por la calidad y la repercusión científica del trabajo en el que han aprticipado.

La noticia en Agrodigital

Continental-scale effects of nutrient pollution on stream ecosystem functioning. Woodward G, Gessner MO, Giller PS, Gulis V, Hladyz S, Lecerf A, Malmqvist B, McKie BG, Tiegs SD, Cariss H, Dobson M, Elosegi A, Ferreira V, Graça MA, Fleituch T, Lacoursière JO, Nistorescu M, Pozo J, Risnoveanu G, Schindler M, Vadineanu A, Vought LB, Chauvet E. Science. 2012 Jun 15; 336 (6087):1438-40.


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