2/1/1860: Vulcano, el planeta que no existe

Spock

Un famoso vulcaniano, de otro planeta Vulcano

El planeta Vulcano fue un hipotético planeta intramercurial –es decir, orbitando entre el Sol y Mercurio– cuya existencia fue postulada por el matemático y astrónomo Urbain Le Verrier (1811-1877) para explicar la variación de 43 segundos de arco que se había detectado en el perihelio de Mercurio, y que no podía justificarse por la influencia de los planetas conocidos.

El 2 de enero de 1860 Le Verrier anunció el descubrimiento de este planeta en la Académie des Sciences de París: recibió el nombre de Vulcano, dios romano del fuego y los volcanes.

Hoy en día se admite que este planeta no existe: en 1915 Albert Einstein explicó el origen del corrimiento perihélico utilizando su teoría de la relatividad general; en efecto, las variaciones en la órbita eran producidas como subproducto de la fuerza gravitacional del Sol.

Explicación de Urban Le Verrier delmotivo por el que no se había visto Vulcano hasta el momento. Comptes rendus hebdomadaires des séances de l'Académie des sciences / publiés... par MM. les secrétaires perpétuels

Explicación de Urban Le Verrier del motivo por el que no se había visto Vulcano hasta el momento.
Comptes rendus hebdomadaires des séances de l’Académie des sciences, 1860-01, pág. 45-46 (sesión del 2 de enero de 1860).

Pero empecemos por el principio: Mercurio posee una ligera perturbación en su movimiento con respecto al movimiento previsto por la mecánica newtoniana, llamada precesión del perihelio. Con cada giro alrededor del Sol, el perihelio de la órbita de Mercurio avanza ligeramente. Todos los planetas conocen este fenómeno que se debe a la influencia gravitacional de otros cuerpos del Sistema Solar y que se puede explicar con las leyes clásicas de la mecánica celeste. Sin embargo, para Mercurio, existe una ligera variación de 43 segundos de arco con respecto a la órbita calculada siguiendo la Ley de la Gravitación Universal.

En 1842, Urbain Le Verrier comenzó a estudiar el problema. El 28 de marzo de 1859 recibió una carta del médico y astrónomo aficionado Edmond Modeste Lescarbault (1814-1894) –ver las páginas 40 a 45 de este enlace– que había observado una mancha negra que habría pasado delante del Sol el 26 de marzo de 1859 (dos días antes), y que sería probablemente el tránsito de un planeta intramercurial.

Le Verrier postuló que era el planeta responsable de las anomalías del movimiento de Mercurio: partiendo de los datos enviados por Lescarbault, determinó el periodo orbital de 19 días y 7 horas a una distancia media de 0,1427 ua, una inclinación de 12°10′ y un nodo ascendente en 12°59′. Dedujo que ese planeta debía tener un diámetro de unos 2000 km y una masa de 1/17 de la de Mercurio. Le Verrier apuntaba además que, aunque la masa del planeta observado por Lescarbault era demasiado débil para explicar las anomalías de Mercurio, era posiblemente el mayor de una serie de astros formando un hipotético cinturón de asteroides –los vulcanoides– interno a la óbita de Mercurio.

Mercurio era un planeta difícil de observar –por su proximidad al Sol– así que ese teórico cinturón de asteroides sería aún más complejo de detectar.  La única manera de intentar observarlos debería  aprovechar un eclipse solar o el tránsito de Vulcano delante del Sol.

Le Verrier falleció sin haber podido confirmar la existencia de Vulcano; pero posteriores estudios durante diferentes eclipses no dejaron ver ninguna traza de Vulcano… hasta que la relatividad general demostró que este hipotético planeta, ¡no existía!

Esta entrada participa en la LXV Edición del Carnaval de la Física, cuyo blog anfitrión es High Ability Dimension.

2 Responses to “2/1/1860: Vulcano, el planeta que no existe”


  1. 1 Marta MS 02/01/2016 a las 20:16

    Reblogueó esto en Martams's Blogy comentado:

    El 2 de enero de 1860 Le Verrier anunció el descubrimiento de Vulcano en la Académie des Sciences de París

    Me gusta


  1. 1 2/1/1860: Vulcano, el planeta que no existe | H... Trackback en 04/01/2016 a las 11:49

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